Tout savoir sur la communication féline

La communication des chats

Comment communiquer ?

Apprenez tout sur les aspects comportementaux des félins domestiques : vocalises, odeurs, territorialité, interprétation des attitudes et positions corporelles…

L’éthologie féline

Les chats communiquent de différentes manières, et pour bien comprendre les chats, il est essentiel d’apprécier comment et pourquoi ils communiquent. Dans les phases préliminaires des comportements agressifs ou combatifs, les chats auront tendance à éviter de se regarder directement. En effet, regarder directement un chat peut être interprété comme un défi/une menace par le chat, ce qui pourrait être l’une des raisons pour lesquelles les chats semblent souvent choisir des personnes sur lesquelles s’asseoir qui sont relativement désintéressées par eux !

Indications visuelles

Les signaux visuels sont importants pour communiquer l’humeur et les intentions. Les postures corporelles, les expressions, la taille des pupilles et la capacité à dresser les poils sur une partie ou la totalité du corps participent à la signalisation visuelle. Cependant, par rapport aux loups et aux chiens, les chats ont des visages relativement immobiles et plats, ce qui limite quelque peu les expressions faciales.

La position de la queue est l’un des moyens de communication visuelle les mieux caractérisés. En général, la position « queue en l’air », avec la queue tenue verticalement en l’air, perpendiculairement au sol, indique une intention amicale lorsque le chat s’approche d’un autre chat, d’un animal ou d’un humain – les oreilles sont normalement dressées et les moustaches sont détendues. D’autres positions et mouvements de la queue communiquent d’autres humeurs ou intentions : une queue tendue, qui se déplace lentement d’un côté à l’autre du corps, peut indiquer une certaine agressivité. Dans les cas les plus extrêmes, la queue peut être relevée et « gonflée » en soulevant les poils (pilo-érection) pour faire paraître la queue et le chat plus gros. La queue repliée entre les pattes arrière signale souvent la nervosité et/ou la soumission.

Les signaux visuels ne se limitent pas à la position de la queue – les expressions faciales sont également très importantes, en particulier les modifications de la position ou du mouvement des yeux, des oreilles et de la bouche ; et la posture de tout le corps est également significative. Des oreilles dressées et tenues tournées vers l’extérieur ainsi que des pupilles étroites/petites signalent généralement la colère et l’agressivité, tandis que la dilatation des pupilles et les oreilles tenues contre la tête signalent généralement la peur. Un chat détendu aura généralement les oreilles tournées vers l’avant dans la position normale.

Un dos voûté peut indiquer que le chat est en mode défensif, et un chat accroupi, souvent avec la queue frappant le sol, est une posture défensive classique. Un corps tendu peut indiquer de la confiance ou, dans certains cas, de l’agressivité avec une volonté d’attaquer.

Le contact visuel peut aussi être important – le regard fixe, avec peu de clins d’œil, est un défi, alors qu’un contact visuel détendu avec des clins d’œil et des clins d’œil, parfois avec des yeux mi-clos, n’est pas menaçant et indique le contentement. De même, lorsque le chat est tendu ou très vigilant, ses moustaches sont en éventail et pointent vers l’avant devant son visage, alors que lorsque le chat est détendu, ses moustaches pointent directement vers l’extérieur et sont moins écartées. Un chat effrayé/nerveux peut aplatir les moustaches contre le côté du visage et les regrouper.

Une variété d’autres signaux de communication visuelle sont reconnus chez les chats, mais tous ne sont pas bien compris. On a émis l’hypothèse que le comportement de grattage (se gratter de manière répétée sur une surface verticale par exemple) peut être en partie un signal visuel, peut-être impliqué d’une certaine manière dans le marquage territorial. Cependant, les zones de grattage ont tendance à se trouver dans les voies les plus couramment utilisées à l’intérieur du « territoire » d’un chat et ne semblent pas être utilisées pour marquer la périphérie. De nombreux chats se roulent aussi de temps en temps – ils se roulent sur le dos et exposent leur abdomen. Là encore, ce phénomène n’est pas bien compris, mais il a été suggéré qu’il pourrait s’agir d’une posture amicale/soumise.

Communication tactile chez le chat

Les formes courantes de communication tactile comprennent l’allomarquage (deux chats se frottent le corps l’un contre l’autre, surtout au niveau de la bouche et des joues, mais aussi le long du corps et de la queue), l’allogrooming (deux chats se toilettent l’un l’autre), le toucher du nez et le fait de se reposer ou de se blottir l’un contre l’autre.

Les chats qui se servent l’un de l’autre comme « oreiller » est un comportement que l’on observe aussi bien chez les chats domestiques que chez les chats sauvages, tout comme les chats qui s’adossent l’un à l’autre et entrelacent leurs queues.

On suppose qu’il s’agit d’une forme de lien social, mais comme pour la plupart des comportements de signalisation entre chats, il est difficile d’apprécier toutes les subtilités de ce qui est communiqué.

Certaines études ont suggéré que le comportement d’allogrooming (qui se concentre le plus souvent sur la zone de la tête et du cou), est assez souvent associé à un comportement agonistique et donc que le toilettage mutuel peut être un moyen de rediriger une agression potentielle dans des situations où l’on tente d’éviter une agression manifeste.

Cependant, l’allogrooming se produit en grande partie entre des chats qui sont apparentés et/ou qui ont une forte familiarité, ce qui renforce probablement les liens sociaux.

La communication tactile chevauche en partie la communication olfactive (voir ci-dessous) car il y a un transfert et un échange de marquage olfactif pendant un certain nombre de communications tactiles.

Communication vocale

Les chats présentent un large éventail de communications vocales, qui ont été classées de différentes manières. On dit que les chats ont l’un des plus grands « vocabulaires » (c’est-à-dire différents modèles de vocalisation) de toutes les espèces de carnivores, et cela peut être lié au fait que dans l’environnement naturel, la communication vocale est importante lorsqu’ils passent beaucoup de temps actif dans des conditions de faible éclairage.

Les communications vocales sont généralement utilisées pour :

  • Les interactions agonistiques (confrontation entre individus)
  • Les interactions sexuelles
  • Les interactions chatte / chaton
  • Les interactions chat / homme

En général, on reconnaît trois formes de base de communication vocale :

Les sons « murmurés »

Ils sont principalement formés avec la bouche fermée et sont généralement des sons utilisés pour saluer, attirer l’attention, reconnaître et approuver. Cela inclut le ronronnement qui est utilisé dans une grande variété de contextes et dont les différentes formes varient également beaucoup.

Les chatons peuvent ronronner lorsqu’ils sont allaités en signe de contentement et la reine peut aussi ronronner, probablement pour rassurer les chatons – on pense que cela pourrait être l’origine du comportement de ronronnement.

Plus tard dans la vie, le ronronnement est généralement utilisé comme un appel de salutation et de sollicitation de soins et est souvent utilisé, par exemple, pendant l’allogamie. On a également pensé que le ronronnement peut signaler que le chat n’est pas une menace pour les autres.

Les chats domestiques ronronnent à une fréquence de 25-150 vibrations par seconde, et tous les membres de la famille Felidae ont la capacité de ronronner. Cependant, contrairement aux membres du groupe Felis (les petits chats) qui peuvent ronronner en permanence, les chats du genre Panthera (les chats qui rugissent comme les lions, les tigres, les léopards et les jaguars) ne peuvent ronronner que lorsqu’ils expirent.

Le « roucoulement » (appelé trille chez le chat), qui est utilisé comme un appel de salutation amical, fait également partie de cette catégorie de sons murmurants. On y classe également le « jacassement » ou « gazouillis », que le chat peut exprimer par exemple lors d’une grande excitation (on l’observe par exemple quand un chat voit un oiseau par la fenêtre).

Sons « muets » ou « voyelles »

Le chat dispose d’une gamme très étendue de sons de miaulements, qui sont utilisés pour communiquer divers messages. En général, le miaulement est utilisé pour communiquer des interactions amicales avec d’autres chats, mais il peut être porteur de divers messages spécifiques (par exemple, le miaulement aigu des chatons affamés, le miaulement aigu et court des adultes qui suggère un mécontentement, etc.)

Les sons agressifs

Ils sont tous émis avec la bouche ouverte et se caractérisent par des grognements, des miaulements, des grognements, des sifflements, des crachats, des cris et des gémissements. Ces sons sont tous émis en association avec diverses formes d’agression, qu’elles soient offensives ou défensives, et peuvent viser d’autres chats ou d’autres animaux.

Communication olfactive

Les chats ont un sens de l’odorat extrêmement bien développé et celui-ci est largement utilisé pour communiquer.

La signalisation chimique peut être très spécifique, peut durer longtemps et peut se propager sur des distances considérables. La signalisation par l’odorat est essentielle pour permettre à un chat d’identifier son territoire, d’identifier d’autres individus « amis » lorsque les chats vivent en colonie, d’indiquer sa réceptivité sexuelle, etc.

Il est probable que de nombreux messages complexes et (pour nous) mal compris puissent être communiqués par l’odeur chez les chats. Il est possible que dans les colonies de chats, l’odeur ne soit pas seulement utilisée pour communiquer entre les chats de la colonie, mais l’échange d’odeurs peut conduire au développement d’odeurs spécifiques à la colonie ou au groupe pour communiquer avec d’autres groupes.

Urine et matières fécales

Il existe deux sources évidentes d’odeur utilisées par les chats. On a observé que si les chats enterrent généralement leurs excréments lorsqu’ils défèquent bien à l’intérieur de leur territoire, lorsqu’ils défèquent en bordure ou à la limite de leur territoire, ils sont plus enclins à les laisser à découvert, aidant ainsi à délimiter l’étendue de leur territoire pour les autres, et peut-être aussi pour eux-mêmes.

L’importance des matières fécales dans la signalisation entre chats reste hypothétique, mais de nombreux carnivores utilisent les matières fécales, ainsi que les sécrétions glandulaires des glandes anales, pour transmettre des informations aux autres.

La miction et l’aspersion d’urine (c’est-à-dire le dépôt d’urine sur des surfaces verticales à différents endroits) peuvent aussi être un moyen de marquer le territoire, de transmettre des messages aux autres chats d’une colonie ou des environs, et peuvent aussi véhiculer d’autres signaux (comme la réceptivité sexuelle chez les femelles non stérilisées).

L’aspersion d’urine est observée plus souvent chez les mâles que chez les femelles. L’urine des félins contient deux acides aminés inhabituels – la félinine et l’isovalthène – et la dégradation de ces acides aminés semble être responsable d’au moins une partie de l’odeur associée à l’urine des matous.

Les chats mâles entiers peuvent excréter jusqu’à 95 mg de félinine par jour, alors que les femelles ne produisent qu’environ un cinquième de cette quantité. Le fait que les chats semblent intensément intéressés par l’odeur de l’urine des chats « étrangers » est la preuve de l’importance de l’urine dans la signalisation entre eux.

Peau

La peau du chat produit également une odeur, notamment grâce aux glandes sébacées (huileuses) et aux produits chimiques ou phéromones qu’elles produisent, tout comme l’urine. Certaines zones de la peau sont particulièrement riches en ces glandes, comme sous le menton, les côtés de la bouche et des joues, les côtés du front, la base de la queue et le long de la queue. Les chats qui se frottent les uns contre les autres aident à échanger des odeurs et encouragent vraisemblablement un comportement d’affiliation. De même, les chats se frottent souvent aux objets de leur zone d’habitation pour y déposer leur odeur. La pratique des chats qui se frottent la tête contre des objets (déposant leur odeur) est connue sous le nom de « bunting ». Il n’est pas certain que toutes les zones de la peau produisent des sécrétions/odeurs similaires, mais la zone de la tête utilisée pour se frotter aux objets semble simplement dépendre de l’emplacement physique (hauteur) de l’objet, ce qui suggère qu’il est peu probable qu’il y ait une différence entre les différentes sécrétions faciales, du moins.

Cette activité des chats semble se produire surtout dans la zone centrale de leur territoire et semble être associée au confort, au réconfort et aux interactions sociales amicales. Les chats semblent être capables de localiser très facilement les marques de frottement, ce qui suggère qu’elles ont une forte odeur pour les chats, bien qu’elles ne soient pas détectables par les humains. Les marques de frottement des femelles semblent transmettre des informations sur leur cycle sexuel et leur réceptivité aux mâles.

Pattes

Les glandes sébacées sont également présentes sur les pieds et entre les orteils, ainsi le comportement de grattage (sur les arbres, les poteaux, etc.) peut être associé au fait de laisser une marque odorante ainsi qu’une marque visuelle de la présence du chat. Les chats ont tendance à se gratter aux mêmes endroits de façon répétée, et ceux-ci ont tendance à se trouver le long des voies bien utilisées du territoire du chat plutôt qu’à la périphérie. Tout en aidant à conditionner les griffes, il est probable que cela laisse un indicateur visuel clair de la présence du chat et cela est probablement renforcé par l’odeur associée aux sites.

Étant donné que les chats ont peu changé par rapport à leurs ancêtres sauvages, et le nombre relativement faible de générations impliquées dans la domestication, il est probable que le répertoire de signalisation des chats domestiques soit très similaire à celui de Felis sylvestris lybica. Cependant, en raison de la vie sociale et de la communication accrues entre les chats domestiques, il est possible qu’ils se soient adaptés pour utiliser ces signaux de manière différente.

La communication des chats se comprend et se gère dès le plus jeune âge !
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